Un tetrapléjico vuelve a mover las manos gracias a un «bypass»

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Cuando la médula espinal se daña a la altura de las cervicales, el movimiento del organismo casi queda anulado. Las personas tetrapléjicas se deben conformar con mover apenas la cabeza y el cuello, como le ocurrió a Christopher Reeve, el actor de «Superman», o a Philippe, el protagonista de «Intocable».

Cirujanos estadounidenses han dado un paso clave para mejorar su calidad de vida con una cirugía pionera que consiste en redirigir los nervios de los brazos, una suerte de «bypass» del sistema nervioso para sortear la lesión. No les permite volver a caminar pero les devuelve el movimiento en ambas manos.

Con esta cirugía han logrado que un paciente de 71 años con una lesión medular a la altura de la vértebra C-7, la más baja del cuello, vuelva a utilizar sus manos.

Había sufrido un terrible accidente de coche dos años antes que dañó su médula espinal y le dejó paralizado de cintura para abajo. Tampoco podía mover sus manos ni sus dedos, aunque conservaba cierto movimiento en sus antebrazos.

Los cirujanos de la Universidad de Washington y del Hospital Barnes-Jewish, en lugar de operar directamente sobre la lesión, recondujeron los nervios que aún estaban preservados y se mantenían conectados al cerebro.

Este tipo de pacientes no mueven las manos pero conservan cierta función nerviosa en hombros, codos y muñecas porque los nervios que dirigen su movimiento y sensibilidad están conectados a la médula espinal y de ahí al cerebro, por encima de la lesión.

Un año de rehabilitación

El paciente no recuperó la movilidad de forma instantánea, sino que necesitó casi un año de rehabilitación intensa. La mayor destreza la ha adquirido en el pulgar y el índice, suficiente para coger objetos y adquirir cierta independencia. Por ejemplo, el paciente puede comer solo y escribir con ayuda. Se trata solo de un caso, pero los resultados animan a intentarlo con otros pacientes.

Aunque la técnica no sería útil en todos los tetrapléjicos. Podría intentarse cuando el daño medular se produce a la altura de la vértebra C7 y C6, no en lesiones más altas del cuello.

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